Il est de tradition d'attribuer cette formule, mot-clé des économistes du XVIII° siècle, à François Quesnay (1694-1774), médecin du roi et auteur du Tableau Economique et des Maximes générales du gouvernement économique qui devaient donner naissance à l'école des Physiocrates.

On a prétendu aussi trouver des auteurs, soit en un négociant vivant au temps de Colbert, soit dans la personne du marquis d'Argenson.

Pierre-Samuel Dupont de Nemours (1739-1817), économiste et député à la Constituante, l'attribue formellement ) Vincent de Gournay (1712-11759).

"M. de Gournay, fils d'un négociant et ayant été longtemps négociant lui-même, avait reconnu que les fabriques (l'industrie) et le commerce ne pouvaient fleurir que par la liberté et la concurrence... il en tira un axiome : "Laisser faire et laisser passer".